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Qu'est-ce que le déterminisme environnemental?

Qu'est-ce que le déterminisme environnemental?

Tout au long de l’étude de la géographie, différentes approches ont été utilisées pour expliquer le développement des sociétés et des cultures du monde. Le déterminisme de l’environnement est l’un des thèmes de l’histoire géographique, mais qui a décliné au cours des dernières décennies d’études universitaires.

Déterminisme environnemental

Le déterminisme environnemental est la conviction que l'environnement, plus particulièrement ses facteurs physiques tels que le relief et le climat, déterminent les schémas de la culture humaine et du développement de la société. Les déterministes de l'environnement croient que seuls les facteurs écologiques, climatiques et géographiques sont responsables des cultures humaines et des décisions individuelles. De plus, les conditions sociales n’ont pratiquement aucun impact sur le développement culturel.

Le principal argument du déterminisme environnemental est que les caractéristiques physiques d'une région, telles que le climat, ont un impact considérable sur les perspectives psychologiques de ses habitants. Ces différentes perspectives se propagent ensuite dans une population et aident à définir le comportement et la culture globaux d'une société. Par exemple, il a été dit que les régions tropicales étaient moins développées que les hautes latitudes car le temps chaud qui régnait rendait leur survie plus facile et que, par conséquent, les personnes y habitant ne travaillaient pas aussi dur pour assurer leur survie.

Un autre exemple de déterminisme environnemental serait la théorie selon laquelle les pays insulaires ont des traits culturels uniques uniquement en raison de leur isolement des sociétés continentales.

Déterminisme environnemental et début de la géographie

Bien que le déterminisme environnemental soit une approche relativement récente de l’étude géographique formelle, ses origines remontent à des périodes très anciennes. Les facteurs climatiques, par exemple, ont été utilisés par Strabon, Platon et Aristote pour expliquer pourquoi les Grecs étaient tellement plus développés au début que les sociétés des climats plus froids et plus chauds. En outre, Aristote a mis au point son système de classification du climat pour expliquer pourquoi les populations étaient confinées à la colonisation dans certaines régions du globe.

D'autres chercheurs ont également utilisé le déterminisme environnemental pour expliquer non seulement la culture d'une société, mais également les raisons des caractéristiques physiques de ses habitants. Al-Jahiz, un écrivain d'Afrique orientale, par exemple, a cité les facteurs environnementaux comme étant à l'origine de différentes couleurs de peau. Il pensait que la peau plus foncée de nombreux Africains et de divers oiseaux, mammifères et insectes était le résultat direct de la prévalence de roches basaltiques noires dans la péninsule arabique.

Ibn Khaldoun, sociologue arabe et universitaire, était officiellement reconnu comme l'un des premiers déterministes de l'environnement. Il vécut de 1332 à 1406, époque à laquelle il écrivit une histoire complète du monde et expliqua que le climat chaud de l'Afrique subsaharienne était à l'origine d'une peau humaine sombre.

Déterminisme environnemental et géographie moderne

Le déterminisme environnemental a atteint son stade le plus important dans la géographie moderne à partir de la fin du 19ème siècle, puis relancé par le géographe allemand Friedrich Rätzel et est devenu la théorie centrale de la discipline. La théorie de Rätzel est née à la suite de celle de Charles Darwin L'origine des espèces en 1859 et a été fortement influencé par la biologie de l'évolution et l'impact de l'environnement d'une personne sur son évolution culturelle.

Le déterminisme environnemental est ensuite devenu populaire aux États-Unis au début du XXe siècle lorsque Ellen Churchill Semple, étudiante de Rätzel, professeure à la Clark University de Worchester, dans le Massachusetts, y a introduit la théorie. À l'instar des idées initiales de Rätzel, celles de Semple ont également été influencées par la biologie de l'évolution.

Ellsworth Huntington, une autre étudiante de Rätzel, travailla également à élargir la théorie à peu près au même moment que Semple. Les travaux de Huntington ont cependant conduit à un sous-ensemble de déterminisme environnemental, appelé déterminisme climatique au début des années 1900. Sa théorie affirmait que le développement économique d'un pays pouvait être prédit en fonction de sa distance par rapport à l'équateur. Il a déclaré que les climats tempérés avec des saisons de croissance courtes stimulent la réussite, la croissance économique et l'efficacité. La facilité de croissance des cultures sous les tropiques, en revanche, a entravé leur avancement.

Le déclin du déterminisme environnemental

Malgré son succès au début des années 1900, la popularité du déterminisme environnemental a commencé à décliner à partir des années 1920, ses affirmations étant souvent fausses. De plus, les critiques ont prétendu que c'était un impérialisme raciste et perpétué.

Carl Sauer, par exemple, a commencé ses critiques en 1924 et a déclaré que le déterminisme environnemental conduisait à des généralisations prématurées sur la culture d'une région et ne permettait pas de résultats basés sur l'observation directe ou d'autres recherches. À la suite de ses critiques et de celles d'autres personnes, les géographes ont développé la théorie du possibilisme environnemental pour expliquer le développement culturel.

Le géographe français Paul Vidal de la Blanche a exposé le possibilisme environnemental en affirmant que l'environnement imposait des limites au développement culturel, mais ne définissait pas entièrement la culture. La culture est plutôt définie par les opportunités et les décisions que l'homme prend pour faire face à de telles limitations.

Dans les années 1950, le déterminisme environnemental a été presque entièrement remplacé en géographie par le possibilisme environnemental, mettant ainsi fin à son importance en tant que théorie centrale de la discipline. Indépendamment de son déclin, toutefois, le déterminisme environnemental constituait un élément important de l’histoire géographique, car il représentait à l’origine une tentative des premiers géographes d’expliquer les tendances qu’ils voyaient se développer à travers le monde.